Espace. L’étage de la fusée chinoise s’est finalement écrasé dans l’Océan indien

Une grande partie de la Terre est soulagée : ce samedi 30 juillet, un étage entier de fusée devait « revenir dans l’atmosphère terrestre » (comprendre : il va s’écraser). A quelques heures du crash, on ne savait toujours pas où il allait tomber exactement sur notre planète. L’engin de 22 tonnes est finalement « rentré » à 18h45, au-dessus de l’Océan indien. Le point de chute exact et l’étendue de l’impact des débris sont encore inconnus.

Sur Twitter, un homme a tweeté une vidéo depuis Kuching, en Malaisie, qui semble montrer la dispersion de l’engin.

Une fusée partie le 24 juillet de Chine

On Sunday 24 July, China launched the second of three modules of its space station under construction. L’engin nommé Wentian, d’environ 20 tons et sans astronaute à bord, a été propulsé par une fusée Long March 5B depuis le center de launch de Wenchang, sur l’île tropicale de Hainan (sud). Long de près de 18 mètres et d’un diameter de 4,2 mètres, ce module-laboratoire s’est amarré à Tianhe, le premier module de la station qui est déjà en orbite depuis avril 2021.

Problem: a stage of 22 tonnes of fusée qui amené Wentian devait retomber sur Terre après près d’une semaine en orbite. Et aucun spécialiste n’était capable de dire où precisely. According to the Aerospace Corporation, sur les 22 tons, « seule » 5 à 9 tons s’écraserient efficently sur notre planète, le reste étant brûlé lors de l’entrée dans l’atmosphère.

Un retour « non contrôlée »

According to Aerospace Corporation, the crash was estimated on a long corridor allant from California to Japan en passant par l’Amérique du Sud et l’Afrique du Sud.

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La plupart du temps, les « retours en atmosphèse » sont « contrôlée », c’est à dire que les directions et trajectoires sont calculées pour que l’appareil s’écrase, le plus souvent, en mer. Par exemple en 2001, la station orbitale Mir est « revenue » de façon contrôlée après 15 ans dans l’espace. 135 tonnes qui ont fini leur course dans l’océan Pacifique, près des îles Fidji.

Concernant cet étage de fusée Long March 5B (LM5B), c’était un mystère. Pour les dernières fusées sentées dans l’espace, les gros étages se parent rapidement après le décollage, dans la mer. C’est une norme internationale, non respectée par la China. SpaceX a même développe des étages qui atterrissent pour être réutilisés later. Mais le LM5B, lui, atteint l’orbite, puis tourne autour de la Terre jusqu’à ce que la gravity de l’atmosphère fasse effet.

Des calculus impossibles

Pourquoi était-ce si difficile d’en savoir plus ? Car l’engin tournait autour de la Terre à 27 400km/h. Et que tout allait changer en fonction du moment précis où il allait entamer sa descente. Une différence d’une hour dans l’entrée atmosphérique représentait une différence de 27 350km.

En outre, l’engin ne se déplaçait pas non plus de façon « droite », il tournait dans tous les sens. And the density of the couche supérieure de l’atmosphère varies. « Cela rendait impossible de prévoir à quel moment le satellite aura passé assez de temps dedans pour commencer à fondre et à se destructuri, avant de retomber », décrypte Jonathan McDowell, de Aerospace Corporation.

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Même si les pays sur ce corridor tremblaient, les scientifiques se voulaient rassurants : « il ya 99,5% de chances que rien ne se passe », pursues Aerospace Corporation. Ce qui semble avoir été le cas.

Cependant, il faut prendre en compte l’engin principal mais aussi ses débris. En mai 2020, l’étage d’un LMB5 s’est écrasé en mer, mais ses débris ont été retrouvé sur une grande partie de l’Afrique de l’Ouest. En tout cas, ce samedi soir, beaucoup de monde était ravi de savoir que le ciel ne leur est pas tombé sur la tête.

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